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Estratosfera


¿Qué es la estratosfera?

La estratosfera es una de las 5 capas que componen la atmósfera, situada por encima de la troposfera y por debajo de la mesosfera.

Se extiende aproximadamente desde unos 10 km de altitud hasta unos 50 km. Su límite inferior se denomina tropopausa, mientras que el límite superior es la estratopausa. No obstante, la altura de la tropopausa varía bastante entre unas regiones y otras del planeta, siendo mínima en los polos (unos 6-10 km de altitud o menos) y máxima en el ecuador (16-20 km).

La estratosfera está compuesta por distintas capas o estratos en las que se encuentran los diferentes gases separados en función de su peso. La región más importante es la capa de ozono (situada principalmente entre los 20 y 30 kilómetros), la cual absorbe la nociva radiación ultravioleta (UV) procedente del Sol, hecho imprescindible para el desarrollo de la vida tal y como la conocemos en el planeta.

En la estratosfera no existen grandes movimientos turbulentos que faciliten la mezcla de las distintas capas de aire, por lo que el aire frío (más denso) se concentra en las capas inferiores, mientras que el aire cálido más ligero se encuentra en las capas superiores.

En este caso, sí que predominan las corrientes horizontales, las cuales son responsables de la dispersión planetaria de las sustancias nocivas que llegan a la estratosfera. Un ejemplo de ello lo encontramos en los compuestos de flúor y cloro (CFCs), responsables del deterioro de la capa de ozono.

¿Cómo se comporta la temperatura en la estratosfera?

El comportamiento de la temperatura en la estratosfera es el inverso al de la troposfera; es decir, la temperatura aumenta con la altura. Esto es debido principalmente a la absorción de la radiación UV por parte de las moléculas de ozono y a la inexistencia de movimientos verticales que provoca que el aire más frío se vaya depositando en las capas inferiores.

La temperatura aumenta progresivamente desde unos -60 °C de la tropopausa hasta alcanzar alrededor de 0 °C de la estratopausa, aunque según algunos autores puede alcanzar incluso los 10-17 °C o más. No obstante, en la parte inferior de la estratosfera la temperatura apenas varía.

¿Qué es un calentamiento súbito estratosférico?

Es un aumento repentino de la temperatura (hasta 25°C en menos de una semana) que se produce en la estratosfera sobre las regiones polares y que puede ocurrir principalmente durante la época invernal.

Se produce una perturbación del vórtice polar, pudiendo llegar incluso a romperse, desembocando en importantes irrupciones de aire frío sobre latitudes medias del planeta. El vórtice polar consiste en una región en altura circundada por vientos que giran en sentido antihorario y que almacena una gran masa de aire frío en su interior.

Se trata de un fenómeno que suele provocar cambios importantes en la circulación global atmosférica y que suele tener su reflejo en las condiciones en superficie al cabo de unas semanas. Es por ello por lo que se trata de un objeto de estudio habitual durante los últimos años.

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